Dos galaxias titánicas chocan a 13.000 millones de años luz

Impresión artística de dos galaxias que forman estrellas a gran velocidad, próximas a fusionarse

El conjunto de radiotelescopios ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) ha revelado el cara a cara entre dos galaxias lejanas masivas e hiperluminosas. Por su capacidad para crear estrellas a gran velocidad, son extremadamente raras en esa época cósmica. Conocidas como ADFS-27, las galaxias se detectaron cuando comenzaban el lento proceso de fusión en una única galaxia elíptica masiva dentro de un cúmulo de galaxias, una de las estructuras más gigantescas del Universo.

«Encontrar una sola galaxia hiperluminosa es ya de por sí destacable, pero encontrar dos tan cercanas es realmente sorprendente», explica Dominik Riechers, astrónomo de la Universidad de Cornell y autor principal del trabajo, que aparece publicado en The Astrophysical Journal. «Considerando su distancia extrema de la Tierra y la frenética actividad de formación estelar dentro de cada una, es posible que estemos siendo testigos de la fusión de galaxias más extrema conocida hasta la fecha».

En realidad, los astrónomos están viendo estas galaxias en su infancia, cuando tenían unos cientos de millones de años, y su luz ha tardado casi 13.000 millones de años en llegar hasta nuestros ojos.

Esta pareja galáctica fue detectada por primera vez por el Observatorio Espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea (ESA), en las observaciones de grandes zonas de cielo del proyecto HerMES. «Aunque apareció como un punto muy rojo, desde el principio sospechamos que este objeto aparentemente débil era una galaxia extremadamente brillante y lejana», explica Ismael Pérez Fournon, investigador del IAC y de la Universidad de La Laguna (ULL). Las observaciones de seguimiento con el telescopio del Experimento Atacama Pathfinder (APEX) confirmaron las interpretaciones iniciales y facilitaron que ALMA midiera la distancia al objeto, concluyendo que se encuentran dentro de una región particularmente densa del Universo.

 

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